Aglomerado de floco de neve estelar

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Aglomerado de floco de neve estelar
Estrelas recém-nascidas, escondidas atrás de uma poeira espessa, são reveladas nesta imagem de uma seção do chamado Conjunto de Árvores de Natal do Telescópio Espacial Spitzer da NASA. As estrelas infantis recém-reveladas aparecem como pontos rosa e vermelhos em direção ao centro e parecem ter se formado em intervalos regularmente espaçados ao longo de estruturas lineares em uma configuração que lembra os raios de uma roda ou o padrão de um floco de neve. Conseqüentemente, os astrônomos o apelidaram de “Cluster do Floco de Neve”.

Nuvens formadoras de estrelas como esta são estruturas dinâmicas e em evolução. Como as estrelas traçam o padrão de linha reta dos raios de uma roda, os cientistas acreditam que essas estrelas são recém-nascidas, ou “proto-estrelas”. Com apenas 100.000 anos de idade, essas estruturas infantis ainda precisam “rastejar” para longe de seu local de nascimento. Com o tempo, os movimentos naturais de cada estrela quebrarão essa ordem e o desenho do floco de neve não existirá mais.
Embora a maioria das estrelas de luz visível que dão ao aglomerado de árvores de Natal seu nome e forma triangular não brilhem intensamente nos olhos infravermelhos do Spitzer, todas as estrelas que se formam a partir dessa nuvem empoeirada são consideradas parte do aglomerado.
Como um dedo cósmico empoeirado apontando para os aglomerados de recém-nascidos, o Spitzer também ilumina a nebulosa Cone opticamente escura e densa, cuja ponta pode ser vista no canto inferior esquerdo da imagem.

Crédito de imagem: NASA / JPL-Caltech / P.S. Teixeira (Centro de Astrofísica)

NASA / JPL-Caltech / P.S. Teixeira