Coalsack, Emu, Tinamou?

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Humans have gazed up at the skies for a very long time, fascinated by the flowing shape of the Milky Way, the bright lights of the stars and planets, and the dark patches that obscure regions of sky. Different cultures had various names for these features; this Picture of the Week shows one object that has taken on several different identities over time, alongside an antenna of the  Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA). At the very top of the frame, within the band of the Milky Way, lies a pair of bright stars. These form part of Crux (The Southern Cross), one of the most recognisable constellations in the southern sky. Just below Crux, a dark, irregular shape is silhouetted against the central band of our galaxy. This is a prominent dark nebula lying just 600 light-years away: a giant cloud of molecules so dense it blocks out the light of anything behind it. The name of this dark blob, however, depends on your culture. It is most popularly known as the Coalsack Nebula, but others identify it as a giant celestial bird. It is of great importance in Aboriginal Australian astronomy, where it is said to be the head of an emu stretching across the sky — a “constellation” made up not of stars, but of dust. Inca astronomers instead named the patch Yutu, referring to a shy, partridge-like bird species found in South America (the Tinamou). Nebulae such as the Coalsack cannot be penetrated by visible light, but the stars and galaxies obscured by them often shine through in millimetre and submillimetre wavelengths. This region of the electromagnetic spectrum is explored by ALMA, an array with 66 antennas located in northern Chile.

Coalsack, Emu, Tinamou?


Os humanos olham para o céu há muito tempo, fascinados com a forma fluida da Via Láctea, as luzes brilhantes das estrelas e planetas e as manchas escuras que obscurecem regiões do céu. Diferentes culturas tinham vários nomes para essas características; esta Foto da Semana mostra um objeto que assumiu várias identidades diferentes ao longo do tempo, ao lado de uma antena do Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA).

No topo da moldura, dentro da faixa da Via Láctea, está um par de estrelas brilhantes. Fazem parte do Crux (Cruzeiro do Sul), uma das constelações mais reconhecidas no céu meridional. Logo abaixo do Crux, uma forma escura e irregular é desenhada contra a faixa central de nossa galáxia. Esta é uma nebulosa escura proeminente situada a apenas 600 anos-luz de distância: uma nuvem gigante de moléculas tão densa que bloqueia a luz de qualquer coisa por trás dela.

O nome dessa mancha escura, entretanto, depende da sua cultura. É mais conhecido como a Nebulosa Coalsack, mas outros a identificam como um pássaro celestial gigante. É de grande importância na astronomia aborígine australiana, onde se diz que é a cabeça de uma emu que se estende pelo céu – uma “constelação” feita não de estrelas, mas de poeira. Em vez disso, os astrônomos incas chamaram o patch de Yutu, referindo-se a uma espécie de ave tímida e parecida com uma perdiz encontrada na América do Sul (o Tinamou).

Nebulosas como o Coalsack não podem ser penetradas pela luz visível, mas as estrelas e galáxias obscurecidas por elas frequentemente brilham em comprimentos de onda milimétricos e submilimétricos. Esta região do espectro eletromagnético é explorada pelo ALMA, um arranjo com 66 antenas localizado no norte do Chile.
Crédito: ESO / Y. Beletsky (LCO)