Disparando lasers na mesofera

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Disparando lasers, guiando o olho
Apesar do nome, o Very Large Telescope (VLT) do ESO não é um único telescópio. Na verdade, é composto por quatro Telescópios Unitários separados de 8,2 metros – as estruturas maiores visíveis aqui – e quatro Telescópios Auxiliares móveis de 1,8 metros, dois dos quais podem ser vistos na parte traseira esquerda desta imagem.

Unit Telescope 4 é equipado com estrelas guia de laser, que se projetam para cima e iluminam a atmosfera a cerca de 90 quilômetros acima do solo. Esses feixes de laser brilhantes alcançam alto na mesosfera, onde excitam átomos de sódio e fazem com que eles emitam fótons, criando uma estrela artificial brilhante, que pode ser usada para correção óptica adaptativa. Ao comparar a luz recebida da estrela artificial com a luz de estrelas reais, o Adaptive Optics Facility do VLT pode medir e então corrigir a turbulência atmosférica e, assim, produzir imagens nítidas.

Instalado no pico de uma montanha no remoto Deserto de Atacama, o VLT experimenta pouca ou nenhuma poluição luminosa. No entanto, o céu requintado não está completamente escuro. Esta imagem mostra o lindo brilho difuso da luz do sol sendo espalhado pela poeira interplanetária – luz zodiacal – enquanto a atmosfera emana um brilho fraco e constante – airglow – que só pode ser visto nas noites mais escuras.

Crédito: ESO / P.Horálek

ESO / P.Horálek