Grinalda de férias cósmica do Hubble

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Esta imagem festiva do Telescópio Espacial Hubble da NASA se assemelha a uma grinalda de férias feita de luzes cintilantes. A brilhante estrela do hemisfério sul RS Puppis, no centro da imagem, está enrolada em um casulo leve de poeira reflexiva iluminada pela estrela cintilante. A super estrela é dez vezes mais massiva que o Sol e 200 vezes maior.

RS Puppis ritmicamente ilumina e escurece ao longo de um ciclo de seis semanas. É uma das mais luminosas da classe das chamadas estrelas variáveis ​​Cefeidas. Seu brilho médio intrínseco é 15.000 vezes maior que a luminosidade do Sol.

A nebulosa pisca no brilho enquanto pulsos de luz da Cefeida se propagam para fora. O Hubble tirou uma série de fotos de flashes de luz ondulando através da nebulosa em um fenômeno conhecido como “eco de luz”. Embora a luz viaje pelo espaço com rapidez suficiente para abranger a lacuna entre a Terra e a Lua em pouco mais de um segundo, a nebulosa é tão grande que a luz refletida pode ser fotografada atravessando a nebulosa.

Observando a flutuação da luz no próprio RS Puppis, assim como registrando os fracos reflexos de pulsos de luz que se movem através da nebulosa, os astrônomos são capazes de medir esses ecos de luz e fixar uma distância muito precisa. A distância para o RS Puppis foi reduzida para 6.500 anos-luz (com uma margem de erro de apenas um por cento).

Image credit: NASA, ESA and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA) – Hubble/Europe Collaboration; Acknowledgement: H. Bond (STScI and Pennsylvania State University)