O que no mundo é um “Exoplanet?”

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Saia em uma noite clara, e você pode ter certeza de algo que nossos ancestrais só poderiam imaginar: cada estrela que você vê provavelmente abriga pelo menos um planeta.

Os mundos orbitando outras estrelas são chamados de “exoplanetas”, e eles vêm em uma ampla variedade de tamanhos, desde gigantes gasosos maiores que Júpiter até pequenos planetas rochosos tão grandes quanto a Terra ou Marte. Eles podem ser quentes o suficiente para ferver metais ou congelados. Eles podem orbitar suas estrelas com tanta força que um “ano” dura apenas alguns dias; eles podem orbitar dois sóis de uma só vez. Alguns exoplanetas são ladinos sem sol, vagando pela galáxia em escuridão permanente.

Essa galáxia, a Via Láctea, é o grosso fluxo de estrelas que corta o céu nas noites mais escuras e claras. Sua expansão em espiral provavelmente contém cerca de 400 bilhões de estrelas, nosso Sol entre elas. E se cada uma dessas estrelas não tem apenas um planeta, mas, como o nosso, todo um sistema delas, então o número de planetas na galáxia é verdadeiramente astronômico: nós já estamos indo para os trilhões.

A Via Láctea, nossa própria galáxia, se estende pelo céu acima do telescópio La Silla, no Chile. Escondidos dentro de nossa própria galáxia há trilhões de planetas, a maioria esperando para ser encontrada. Créditos: ESO / S. Brunier

Esta super-Terra rochosa é uma ilustração do tipo de planetas que os futuros telescópios, como TESS e James Webb, esperam encontrar fora do nosso sistema solar. Créditos: ESO / M. Kornmesser