Retrato de Hubble do brilho gasoso da estrela

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Embora pareça mais uma entidade vista através de um microscópio do que de um telescópio, esse objeto arredondado, chamado NGC 2022, certamente não é alga ou minúscula água-viva. Em vez disso, é um vasto orbe de gás no espaço, arrematado por uma estrela envelhecida. A estrela é visível no centro do orbe, brilhando através dos gases que anteriormente mantinham durante a maior parte de sua vida estelar.

Quando estrelas como o Sol crescem em idade avançada, elas se expandem e brilham em vermelho. Esses supostos gigantes vermelhos começam então a perder suas camadas externas de material para o espaço. Mais da metade da massa de uma dessas estrelas pode ser derramada dessa maneira, formando uma camada de gás circundante. Ao mesmo tempo, o núcleo da estrela encolhe e fica mais quente, emitindo luz ultravioleta que faz com que os gases expelidos brilhem.

Esse tipo de objeto é chamado, de maneira um tanto confusa, de uma nebulosa planetária, embora não tenha nada a ver com planetas. O nome deriva da aparência arredondada e planetária desses objetos nos primeiros telescópios.

NGC 2022 está localizado na constelação de Orion (o caçador).

Crédito de texto: ESA (Agência Espacial Europeia)
Crédito de imagem: ESA / Hubble & NASA, R. Wade

Crédito de imagem: ESA / Hubble & NASA, R. Wade