Subindo a escada da distância cósmica

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Esta imagem do Telescópio Espacial Hubble da NASA / ESA revela uma antiga e cintilante bola de estrelas chamada NGC 1466. É um aglomerado globular – um aglomerado de estrelas unidas pela gravidade – que se move lentamente pelo espaço nos arredores do Grande Magellanic Cloud, um dos nossos vizinhos galácticos mais próximos.

 
NGC 1466 certamente é um para extremos. Tem uma massa equivalente a cerca de 140 000 Sóis e uma idade de cerca de 13,1 mil milhões de anos, tornando-a quase tão antiga quanto o próprio Universo. Esta relíquia fóssil do Universo primordial está a cerca de 160.000 anos-luz de nós.

 
Dentro desta antiga cápsula do tempo estão 49 estrelas variáveis ​​RR Lyrae conhecidas, que são ferramentas indispensáveis ​​para medir distâncias no Universo. Essas estrelas variáveis ​​têm luminosidades bem definidas, o que significa que os astrônomos conhecem a quantidade total de energia que emitem. Ao comparar essa luminosidade conhecida a quão brilhantes as estrelas aparecem no céu, sua distância pode ser facilmente calculada. Objetos astronômicos como esse são conhecidos como velas padrão e são fundamentais para a chamada escada da distância cósmica.

 
Créditos: ESA / Hubble e NASA; CC por 4,0

Créditos: ESA / Hubble e NASA; CC por 4,0