Telescópio Webb da NASA irá procurar jovens anãs marrons e planetas rebeldes

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Quão pequenos são os menores objetos celestes que se formam como estrelas, mas não produzem sua própria luz? Eles são comuns em comparação com estrelas de pleno direito? Que tal “planetas rebeldes”, que se formaram em torno de estrelas antes de serem lançados no espaço interestelar? Quando o telescópio espacial James Webb da NASA for lançado em 2021, lançará luz sobre essas questões.

Respondê-los definirá uma fronteira entre os objetos que se formam como estrelas, que nascem de nuvens de gás e poeira em colapso gravitacional e aqueles que se formam como planetas, que são criados quando o gás e a poeira se aglomeram em um disco em torno de uma jovem estrela. Também fará uma distinção entre idéias concorrentes sobre as origens das anãs marrons, objetos com massas entre 1% e 8% do Sol que não podem sustentar a fusão de hidrogênio em seus núcleos.

Em um estudo liderado por Aleks Scholz da University of St Andrews no Reino Unido, os pesquisadores usarão Webb para descobrir os menores e mais fracos residentes de um berçário estelar próximo chamado NGC 1333. Localizado a cerca de 1.000 anos-luz de distância, na constelação de Perseus, o aglomerado estelar NGC 1333 é bastante próximo em termos astronômicos. Também é muito compacto e contém muitas estrelas jovens. Esses três fatores tornam o local ideal para estudar a formação de estrelas em ação, especialmente para os interessados ​​em objetos muito fracos e flutuantes.

“As anãs marrons menos massivas identificadas até agora são apenas cinco a dez vezes mais pesadas do que o planeta Júpiter”, explicou Scholz. “Ainda não sabemos se objetos de massa ainda menor se formam em berçários estelares. Com Webb, esperamos identificar membros de cluster tão insignificantes quanto Júpiter pela primeira vez. Seus números em relação às estrelas e anãs marrons mais pesadas lançarão luz sobre suas origens e também nos darão pistas importantes sobre o processo de formação estelar de forma mais ampla. ”

Imagem: Cientistas usarão Webb para pesquisar o berçário estelar NGC 1333 em busca de seus menores residentes. É um lugar ideal para procurar objetos muito obscuros e flutuantes, incluindo aqueles com massas planetárias.

Créditos: NASA / JPL-Caltech / R. A. Gutermuth (Harvard-Smithsonian CfA)